«La historia de la astronomía nos muestra que cada vez que hemos creído que éramos especiales, nos equivocábamos». - Seth Shostak

Hay una razón por la que los humanos de hace miles de años ya practicaban la astronomía sin saberlo: cartografiaban la órbita de la luna y los movimientos de las estrellas. También hay una razón por la que a los niños les fascina tanto el espacio, el Big Bang, las galaxias distantes, las estrellas y los planetas.

Asimismo, existe una razón por la que muchas religiones de la historia a menudo han identificado la «esfera celeste» con los dioses, los cielos y los ángeles.

Quizás haya más de una razón...

En primer lugar, el espacio, esa área que tenemos sobre nosotros y a nuestro alrededor y que tanto interesa a los astrónomos, astrofísicos y cosmólogos, es un lugar tan extraño, tan completamente diferente y desconocido, que es una fuente de fascinación. Realmente no sabemos qué hay ahí, y nuestras indagaciones van creando conocimiento a un ritmo muy lento.

En segundo lugar, es un lugar de total asombro. Cada noche de nuestras vidas estamos rodeados por la vista de este lugar, un lugar tan increíblemente hermoso y enorme que no es de extrañar que se haya asociado con los dioses. Mirar el cielo y pensar en nuestro lugar en la galaxia es una experiencia que nos llena de humildad.

En este artículo, nos sumergiremos en el espacio y trataremos de dar respuesta a algunas de las preguntas más habituales sobre ese mundo que ahí más allá de nuestro mundo, ese lugar que está fuera de la atmósfera de la Tierra.

A partir de una cuestión técnica (¿cuál es la diferencia entre lo astronómico, lo astrofísico y lo cosmológico?), realizaremos un recorrido por el sistema solar, los planetas, los conceptos básicos de astronomía para llegar a la pregunta más importante de todas: ¿hay vida fuera de nuestro mundo?

¿Empezamos nuestro recorrido por el mundo de la astronomía?

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Astronomía, astrofísica y cosmología: ¿en qué consisten estas disciplinas?

que es la astrofisica
Algunas imágenes del espacio son alucinantes.

A primera vista, esta no es una pregunta muy interesante a la hora de abordar el espacio. Sin embargo, plantea algunos problemas importantes, incluso bastante fascinantes nos atreveríamos a decir, con los que los científicos espaciales tienen que lidiar.

No todos los que estudian el espacio se dedican al mismo trabajo, ni hacen las mismas preguntas. Así como un científico que estudia la vida podría plantearse distintas preguntas (¿cuántas especies de plantas hay? ¿Cómo funcionan las células? ¿Cuál es el significado de la vida?), estas mismas diferencias surgen también en cuestiones de espacio.

¿Sabes qué tipo de científico espacial te gustaría ser: astrónomo, astrofísico o cosmólogo?

Por cierto, puedes ahondar más sobre este tema en nuestro artículo sobre las diferencias entre astronomía, astrofísica y cosmología.

La astronomía

La astronomía, en términos generales, se encarga del estudio de las cosas en el universo (cuerpos celestes, asteroides y cometas, constelaciones y lo que hay entre ellos) así como de sus posiciones y movimientos.

Los astrónomos utilizan técnicas de observación bastante tradicionales, como el empleo de telescopios altamente sofisticados, para describir lo que ven y calcular las interacciones entre las órbitas y los objetos.

La astronomía lleva entre nosotros milenios, practicada en todas las diferentes civilizaciones y partes del mundo, y la historia reciente de la disciplina se ha preocupado por el descubrimiento de nuevos objetos, galaxias y radiación de fondo.

La astrofísica

Si la astronomía es el término más amplio, la astrofísica sería una rama dentro de esta disciplina, donde la astronomía es principalmente descriptiva y la astrofísica busca explicar los procesos y la mecánica del universo.

Esto se traduce en la aplicación de nuestro conocimiento de la física a los fenómenos en el espacio, a través de teorías de termodinámica, fusión nuclear, mecánica cuántica y física de partículas.

Algunos dicen que toda la astronomía en estos días, dada su complejidad, es esencialmente astrofísica, ya que la atención ha pasado de describir el universo a explicarlo.

La materia oscura, la energía oscura y la teoría de los agujeros negros son problemáticas con las que trabajan los astrofísicos.

La cosmología

Finalmente, la cosmología plantea grandes preguntas. Esta disciplina surgió de la antigua práctica de explicar el origen, el desarrollo y la estructura del universo como un todo.

¿Se está expandiendo el universo? ¿Por qué? ¿Fue el Big Bang el que inicio del universo y, de ser así, por qué sucedió?

La cosmología se ocupa de las grandes cuestiones teóricas que los demás dejan de lado. Sin embargo, los cosmólogos se basan en los datos extraídos de las otras disciplinas.

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Principales hitos en la astronomía y la astrofísica

astrofisica para gente con prisa
Las nebulosas son uno de los fenómenos más hermosos del universo.

Como sabemos, el progreso de la astronomía y la astrofísica ha sido lento. Sin embargo, en los últimos siglos, se ha acelerado.

Para ilustrarte, comentaremos algunos de los mayores descubrimientos en el ámbito de la astronomía, desde el pasado hasta nuestros días. Sin embargo, ten en cuenta que, por razones de espacio, solo hablaremos de los más destacados ya que para poder ahondar más puedes dirigirte a nuestro artículo sobre los descubrimientos más importantes de la astronomía.

Galileo y el heliocentrismo - 1610

Hasta el siglo XVI, la gente estaba realmente bastante convencida de que el Sol y el resto del universo estaban orbitando alrededor de la Tierra.

Aunque Copérnico teorizó que la Tierra era la que orbitaba alrededor del Sol en la década de 1540, Galileo fue quien lo demostró a principios del siglo XVII, sin duda, un antes y después para la ciencia.

Isaac Newton y la gravedad - 1687

Sin Newton, no entenderíamos nada. Porque, además de la historia sobre la manzana que le cayó en la cabeza, su comprensión de la gravedad hizo que todo lo demás fuera posible.

Joseph van Fraunhofer - 1814

Joseph van Fraunhofer, poco conocido fuera del ámbito de la ciencia, hizo de la astrofísica una disciplina importante gracias a su invención de la espectroscopia.

Einstein y la teoría de la relatividad general - 1905

Todos sabemos ahora que e es igual a mc². Sin embargo, no lo sabíamos antes de Einstein. Todo eso que hacemos ahora con la teoría atómica se lo debemos a Einstein.

El primer paso en la Luna - 1969

«Un pequeño paso para el hombre y un gran salto para la humanidad». Neil Armstrong y la NASA hicieron que todos se interesaran por el espacio.

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¿Qué hay en el sistema solar?

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El Sol es la estrella que se sitúa en el centro del sistema solar.

El Sistema Solar es todo lo que orbita alrededor del Sol, todo lo que hay en el campo gravitacional de esa estrella. Por supuesto, nuestro sistema solar es uno de los miles de millones que encontramos en la Vía Láctea. Si consideramos que hay posiblemente miles de millones de galaxias, la cantidad de sistemas solares que hay en el universo es asombrosa.

Si quieres ahondar más sobre el Sistema Solar, dirígete a nuestro artículo.

El Sol

En el centro de todo esto se encuentra el Sol. Independientemente del término que quieras utilizar (arde, hierve o se quema...), en realidad no hace ninguna de estas cosas. Convierte el hidrógeno en helio y la masa en energía, pero, claro, achicharra. Tiene una edad de 4.603 millones años, ¿lo puedes dimensionar realmente? Pues sin ir más lejos, si te preguntabas qué edad tiene el universo, se estima que es de unos ¡13.770 millones de años! Simplemente fascinante.

Los planetas

Seguramente te los sepas de memoria: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Olvídate de Plutón.

Los planetas necesitan tener limpio su entorno, lo que significa que tienen que ser lo suficientemente grandes como para haber destruido todo en su órbita, cosa que no le ocurre a Plutón.

Otros objetos celestes

Aquí encontramos los planetas enanos (aquí es donde entra en juego Plutón), asteroides, cometas y demás. Todos se mantienen unidos por la gravedad del Sol.

¿Qué hay más allá del Sistema Solar?

Después de Neptuno y el Cinturón de Kuiper, encontrarás el medio interestelar, es decir, el espacio entre las estrellas. ¿Qué ocurre ahí? No te podemos dar respuesta porque no estamos seguros...

El ciclo de vida de una estrella

Se forman las estrellas, que liberan enormes cantidades de energía durante miles de millones de años y luego, cuando su hidrógeno se ha quemado, desaparecen, o si no, explotan en supernovas o se convierten en agujeros negros.

A modo de resumen, ese es el ciclo de vida de una estrella, pero echemos un vistazo a las etapas principales con mayor detalle. Si deseas saber más, consulta nuestro artículo sobre el ciclo de vida de las estrellas.

Nebulosas y protoestrellas

La formación de estrellas comienza a partir de los «escombros» de estrellas anteriores: el gas y el polvo que quedaron de fenómenos astrofísicos pasados.

A estas nubes las denominamos nebulosas. Una nebulosa flotará en el espacio en condiciones de frío extremo. A medida que se enfrían, sus gases se vuelven más densos y aumenta su fuerza gravitacional.

Poco a poco, van atrayendo todo este polvo hacia el núcleo de la nebulosa, que poco a poco se calienta con la presión. A medida que crecen, se convierten en protoestrellas.

Estrellas de secuencia principal

Las estrellas siguen siendo protoestrellas cuando siguen creciendo y se convierten en estrellas de secuencia principal cuando alcanzan la estabilidad.

Las estrellas seguirán siendo estrellas de secuencia principal durante el noventa por ciento de su vida.

Enanas y supernovas

Hacia el final de su vida, las estrellas se quedan sin combustible. Sin esta energía, no pueden mantener su forma.

Las estrellas más pequeñas se convierten en enanas blancas, estrellas densas que se enfrían desde el exterior. Estas tienden a desvanecerse.

Las más grandes, como resultado de varias reacciones químicas, colapsan en segundos, provocando una supernova que puede llegar a ser más brillante que una galaxia entera.

Agujeros negros

Las estrellas más grandes se convierten en agujeros negros como resultado de colapsar. Enormemente densos, su gravedad es enorme, lo que significa que atraen todo lo que está a su alrededor.

¿Hay vida extraterrestre en el universo?

Fenómenos astrofísicos
¿Te interesa todo sobre la astrofísica y la astronomía?

Dicho todo esto, solo nos queda hacernos una pregunta: ¿somos las únicas conciencias en el universo que tienen el honor de estar vivas?

Tal vez sí, tal vez no. No obstante, sería muy improbable si, en la infinitud del universo, solo estuviéramos nosotros, ¿verdad?

Si quieres saber más sobre la vida más allá de la Tierra, lee nuestro artículo sobre la vida extraterrestre.

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Juan

Arquitecto, me gusta aprender otros idiomas, el cine y explorar otras culturas.