«Ninguna ciencia, en cuanto a ciencia, engaña; el engaño está en quien no la sabe.» - Miguel de Cervantes Saavedra

Cuando hablamos de químicos, ¿quién te viene a la cabeza además del profesor del colegio?

Por supuesto, los químicos de los que hablaremos hoy pertenecen a otra época y destacan por sus descubrimientos. Dedicaron sus vidas a desarrollar nuestro conocimiento del mundo microscópico ayudándonos a comprender cómo funcionan los organismos bajo diversas influencias.

En algunos casos, los químicos más famosos son reconocidos por sus logros menores y otros por su punto de vista político, su religión o su temperamento.

Marie Curie, por ejemplo, destaca también por sus contribuciones a la física, como la investigación de los fenómenos de la radiación, aunque también identificó dos elementos en la tabla periódica, lo que le otorgó el Premio Nobel de Química. Hasta la fecha, es la única mujer que ha ganado dos premios Nobel, destacando también porque los ganó en dos disciplinas distintas (Física y Química).

Sin embargo, Curie no es la única química digna de mención que encontrarás en nuestra lista...

Acompáñanos por este recorrido entre los químicos más famosos y sus descubrimientos.

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Marie Curie

El Reino de Polonia formaba parte del imperio ruso cuando nació. Su familia, en un principio bastante bien acomodada, lo perdió todo luchando por la independencia de Polonia. Sus padres eran ambos profesores; su padre enseñaba matemáticas y física en dos escuelas diferentes. No encaja con la imagen que nos viene a la mente cuando hablamos de revolucionarios, ¿no?

Cuando el gobierno ruso obligó a las escuelas a dejar de hacer experimentos en los laboratorios, su padre se llevó a casa todo el equipo de laboratorio que pudo y empezó a enseñarles a sus cinco hijos, incluida la menor, María, cómo usarlo.

Hay que decir que Marie Curie destacó por su amor a la ciencia y el descubrimiento.

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Marie Curie no tenía el mejor laboratorio de química, pero eso no le impidió descubrir dos nuevos elementos periódicos. Créditos: dustandsilence.net en Visualhunt.com

Igualmente es justo decir que Marie Curie no fue ajena a la pérdida y el dolor. Además de ser despojada de las comodidades en las que nació, su hermana mayor murió de tifus cuando apenas tenía siete años y tres años más tarde, murió su madre. Quizás estas primeras pérdidas reforzaron su determinación de centrarse en la física, la única carrera que quería seguir.

Irónicamente, su vida como científica la condujo al amor de su vida.

Juntos, Pierre y Marie Curie supusieron toda una revolución para la comunidad científica, tanto por sus métodos de descubrimiento únicos como por los hallazgos en sí mismos. Establecerían la única dinastía científica del mundo: su hija Irene siguió sus pasos en la ciencia y se casó con el físico Frederic Joliot-Curie. Sus hijos también son científicos.

Por ahora, la familia Curie ha recibido cinco premios Nobel. Marie ganó el premio de Química por su descubrimiento del radio y el polonio y, con Pierre, ganó el premio de Física por su trabajo sobre la radiación.

Sin duda, un historia impecable, de una química asombrosa, resultado de la vida y del trabajo de Marie Curie...

Joseph Priestley

Si no has oído hablar nunca de la teoría del flogisto, probablemente sea porque fue desacreditada hace mucho tiempo, por el hecho de que el flogisto no existe. Sin embargo, eso no impidió que Joseph Priestley creyera en él, apostando su carrera, reputación y, en última instancia, su vida a la idea de que debe existir un elemento parecido al fuego dentro de cada tipo de materia.

Su tenaz aferramiento a esa falacia hizo que Priestley fuera tachado de infame... bueno, eso y los disturbios de Priestley. Como químico, se le atribuye el mérito de aislar y describir varios gases, entre ellos el oxígeno. ¿Qué podría dar cuenta de esas extrañas creencias que le acarrearon tantos problemas?

Sus creencias, en realidad, están en el origen de todo, desde su obstinada insistencia en que las cosas deben ser así hasta la presunta existencia del flogisto, una hipótesis que defendió hasta el final de su vida.

Mientras que la mayoría de los científicos hacen de la química, la física o la biología el trabajo de su vida porque les apasiona la ciencia, Priestley se embarcó en una vida de descubrimiento y experimentación para demostrar la religión. Su educación teológica y su trasfondo fervientemente devoto le llevaron a concluir que los hechos morales y religiosos no podían ser meros pensamientos; debían tener una fuente o un origen reconocibles.

Este químico británico usó lo que descubrió en su laboratorio para predicar en el púlpito, pero su congregación no lo aceptaba. En lugar de captar la indirecta y concentrarse en temas más de la Iglesia, se retiró a su laboratorio, entregándose por completo a la educación y a la experimentación científica.

En la Academia Warrington, después de algunos destinos en varias iglesias, fue recibido con los brazos abiertos. De hecho, gracias a su trabajo para separar la gramática inglesa del latín y al haber establecido una escuela exitosa por su cuenta, Warrington se sintió afortunado de haberlo retenido.

Le dieron todo lo que necesitaba para montar un laboratorio, donde descubrió:

  • El aire nitroso desflogistizado (óxido nítrico).
  • El aire desflogistizado (oxígeno).
  • El aire alcalino (amoniaco).
  • El aire nítrico (óxido nitroso).
  • El aire ácido marino (ácido clorhídrico anhidro).

Teniendo en cuenta la magnitud de sus descubrimientos, es extraño que sea más conocido por sus tesis sobre la gramática inglesa que por cualquiera de sus descubrimientos científicos.

Además, con tal reputación y un historial de descubrimientos, es difícil ver cómo Joseph Priestley podría ser el causante de los disturbios de Birmingham, y mucho menos tener que huir para salvar su vida.

Cómo se desarrollaron esos eventos es un tema que daría para un artículo completo...

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Louis Pasteur

El joven Louis no fue un estudiante particularmente bueno; era un muchacho que no atendía nunca en clase, probablemente porque prefería haber estado pescando o dibujando.

Su padre quería una profesión más lucrativa, menos tóxica y agotadora para su hijo, así que lo orientó hacia la enseñanza. No tenía ni un ápice de interés en revolucionar el mundo, por lo que Louis acabó estudiando filosofía en la universidad.

Las malas notas lo mantuvieron en la escuela más tiempo del que debería, lo que hizo que el químico Antoine Balard, uno de los científicos que identificó el elemento químico bromo, se interesara por él. Bajo la tutela de Balard, investigó la cristalografía, lo que lo llevó a descubrir la asimetría molecular.

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Louis Pasteur escribió el libro sobre cómo hacer que la leche fuera segura a la hora de beberla y descubrió algunas formas de vacunación contra las enfermedades. Créditos: Biblioteca del Congreso en VisualHunt

Todo esto fue mientras estudiaba para ser maestro; pues aún no tenía ningún interés en convertirse en un científico, aunque enseñara física en dos universidades diferentes.

«En el campo de la observación, el azar favorece solo a la mente preparada.» - Luis Pasteur

Parecía que, le gustara o no, Pasteur tenía un agudo intelecto científico que el azar tenía la intención de favorecer... aunque no de inmediato. Aún en calidad de profesor, fue nombrado director del departamento de ciencias de la escuela de posgrado más prestigiosa de París.

Bajo su dirección, los estándares para la investigación se regularon, lo que provocó que hubiera una mayor competencia por las plazas así como que mejoraran los resultados en los exámenes. Sin embargo, algunas de sus medidas fueron draconianas; dos veces, bajo su mandato, los estudiantes se unieron en su contra.

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Estas primeras incursiones en la autoridad académica servían de adelanto de la disciplina que ejercería a lo largo de su carrera como científico. Mientras cultivaba bacterias para inocular pollos, su incursión más temprana en el desarrollo de vacunas, anotando cuidadosamente cada paso de sus experimentos y resultados, se convirtió en el estándar para la documentación científica actual.

Hoy en día, Louis Pasteur es más conocido por hacer que se pueda beber la leche con total seguridad en lugar de por el trabajo tan importante que realizó en el campo de la vacunación.

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Estos descubrimientos nos han permitido avanzar muchísimo en la ciencia.

Alexander Fleming

Como Pasteur, Fleming también se acercó a la ciencia de una forma indirecta.

Su familia no gozaba de una posición acomodada y, para empeorar las cosas, su padre murió cuando era solo un niño. Eso asestó a las perspectivas de futuro de Fleming dos golpes muy fuertes: la falta de orientación para establecer qué hacer con su vida y la falta de dinero para financiarla.

Por suerte para él y para nosotros, logró encajarlos. Heredó dinero cuando murió su tío John y su hermano mayor, médico, le aconsejó que estudiara medicina. Tras estudiar medicina, se puso a trabajar... ¡pero de una manera muy extraña!

Formaba parte del club de fusileros de la universidad lo que le llevó a servir en el Cuerpo Médico del Ejército Real durante la Primera Guerra Mundial. Sirviendo en un hospital de campaña, se dio cuenta de que los pacientes empeoraban, no mejoraban, cuando se les administraba  antibacterianos.

Formuló una teoría brillante sobre eso, aunque nadie le creyó. Quizás eso fue lo que hizo que estudiara las bacterias: cómo crecen  y varían y cómo evitar que los organismos nocivos afecten las defensas naturales de un paciente.

De hecho, fue él quien descubrió que el cuerpo humano producía antibióticos. En un extraño experimento que implicó untar su propio moco en placas de cultivo, descubrió la lisozima. Tal descubrimiento le valió un poco de reconocimiento, lo que llevó a otros científicos a consultar con él sobre sus proyectos de investigación.

Por lo tanto, cuando Joseph Warwick Bigger le pidió ayuda para estudiar el Staphylococcus Aurelius justo antes de que Fleming se fuera de vacaciones, inoculó sus placas de cultivo y el resto es historia...

Alexander Fleming le dio al mundo la penicilina de forma gratuita, por lo que se sintió comprensiblemente indignado cuando el estadounidense Robert Coghill y sus asociados se aprovecharon de su descubrimiento.

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La famosa Foto 51 de Rosalind Franklin, le valió a sus colegas universitarios el Premio Nobel de Química. Créditos: Allen Gathman en Visualhunt.com

Rosalind Franklin

Mientras que la polaco-francesa Marie Curie no tuvo problemas para ganarse el respeto y el reconocimiento por su trabajo, la química inglesa Rosalind Franklin tuvo que luchar por todo. Por otro lado, varios libros, publicados por sus colaboradores más cercanos, detallan que tenía una actitud combativa e insinúan que a veces incluso altiva.

Sin embargo, su trabajo nos dice lo contrario.

Aunque aportó nuevos e importantes métodos a los laboratorios de la universidad de Londres en los que trabajó, técnicas aprendidas del maestro francés de cristalografía de rayos X, Jacques Mering, tuvo ciertos roces porque el director del laboratorio no organizó bien a su personal a la hora de incorporar a su nueva compañera.

Seguramente fue discriminada por ser mujer. Sin embargo, dio tanto como recibió, a menudo desprestigiando a sus compañeros y a su entorno. Por otro lado, es indiscutible que en parte ella tuvo también algo de culpa por su actitud...

Eso sí, Franklin solo recibió reconocimiento por el trabajo que hizo a título póstumo.

Las técnicas de difusión de rayos X que aprendió en el laboratorio francés llevaron a su asistente, Raymond Gosling, a capturar la imagen más impresionante de la forma helicoidal del ADN. Sin embargo, fueron James Watson, Francis Crick y Maurice Wilkins quienes compartieron el Premio Nobel por el descubrimiento.

Rosalind consiguió el suyo, pero al final. Para saber cómo, tendrás que conocer toda su historia...

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Juan

Arquitecto, me gusta aprender otros idiomas, el cine y explorar otras culturas.