"Se ha dicho que se trata de una especie de brujería que logra hacer de quien esté cerca, un bailarín atraído por algo inexplicable que parece surgir de los golpes rápidos y frenéticos de los tambores. Es la vibración de la tierra, el movimiento del agua y el ruido del viento. Es el pez Mapalé que abandonado a la extrañeza del oxígeno 'se retuerce, se pliega hacia adelante y hacia atrás; promete no rendirse, reclama volver al agua'.”
Fragmento del cuento “Contagio” de Juan Francisco García

El mapalé es uno de los géneros más representativos de nuestra nación, y a la vez uno de los que tiene una mayor historia. Si deseas entrometerte en este mundo, no solamente necesitas hacer unos cuantos movimientos para los cuales, podrán no verles sentido, pero que tienen mucha razón de ser. No, vas a tener que volver a nuestro pasado y nuestra herencia africana y colombiana, del deber por celebrar nuestro origen y honrar el mapalé -no solo como expresión artística tradicional- sino como resistencia, emancipación y libertad de los negros esclavos. En este artículo vamos a darte una pequeña introducción a ese trasfondo y contexto histórico de este popular y marginado género sólo conocido de nombre o que se debe practicar en las clases de baile, pero esta parte a la que nos vamos a sumergir el día de hoy, es poco conocida, pero necesaria para que veas el mapalé desde otra perspectiva, la perspectiva de la expresión de un pueblo que reclamaba en forma de música un cambio, que peleaba mediante unos ritmos pasos y vestimenta y que mediante su coreografía alzaba la voz diciendo; también somos colombianos.

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Una manifestación común de los pueblos segregados

El mapalé no es la única danza de Colombia, ni del mundo que surgió como manifestación negra o producto de algún tipo de opresión. La Capoeira, un baile tradicional del Brasil, surgió de la necesidad de rebelión por parte de los negros que esclavizaban en el país. Cuando prohibieron la danza, por parecer un entrenamiento para revelarse contra los amos más que una pelea, los esclavos la disfrazaron en esos movimientos en los que no tenían contacto y argumentaban que solo era su danza. Pero realmente si estaban disfrazando en su forma de baile una letal arma para pelear y pasar desapercibidos. Ahora, es solo una danza tradicional del pueblo brasileño.

El flamenco, pese a no ser de negros o esclavos del todo, si era la manifestación de varios pueblos entre los cuales estaban los gitanos, musulmanes y árabes, quienes se rebelaron cuando el rey exigió que todo el que viviera en España debía convertirse al catolicismo. Tal decisión no cayó bien y fue una completa falta de respeto por sus costumbres, por lo cual, estos pueblos alzaron la voz por medio de las voces rasgadas del cantaor, los acordes nostálgicos de la guitarra y, los sublimes pasos del bailaor que buscaba transmitir el mensaje entre muchas personas en las mismas condiciones.

Dibujos de tres mujeres de etnia negra haciendo expresiones musicales
La expresión de un pueblo colombiano.

La resistencia africana que se esconde en los pasos del Mapalé

En aquellos tiempos de angustia y esclavitud en el caribe, el sonido del tambor y los peinados que llevaban las mujeres negras servían para marcar el ritmo y la ruta de liberación. Se comenzaron a gestar expresiones culturales afrodescendientes, que por estos años tienen su punto de encuentro en el carnaval de Barranquilla, festival que reúne cada año a cientos de miles de bailarines y espectadores no solo de Colombia y América, sino de todo el mundo. Las danzas y los colores del carnaval de Barranquilla, les han hecho ganar a estas fiestas el prestigioso estatus de patrimonio inmaterial de la humanidad.

Más allá de la musicalización, ritmos, vestuario o movimientos, comparten origen. Origen que involucra no solo al departamento del atlántico, de la misma forma el Caribe y a ciudades como Cartagena “la heroica”, hasta la región pacífica colombiana. Pues alguna vez, los ancestros que las hicieron nacer bajo la crueldad de los colonizadores, las tuvieron como única manera para hacerse visibles manifestando que, a pesar del yugo y los azotes, aún se mantenían con vida; resistiendo implacablemente en sus fiestas llenas de colores.

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Más que un pez africano

En Colombia, la tradición oral y los documentos entregan varias explicaciones acerca de los orígenes de este peculiar baile llamado mapalé, baile lleno de vigor y resistencia en a que parece estar prohibido dejar quieto siquiera el más pequeño de los músculos del cuerpo en sus fiestas.

El nombre mapalé, se le dio a un pescado de mar que, al ser sacado del agua hace unos bailes fuertes buscando sobrevivir. Los bailes y la coreografía se hacen basados en este animal.

Pero hay otra opinión; el folclorista Abraham Cáceres afirma que la palabra Mapalé es de origen africana, y significa sexo o acto sexual. Al ver al pescado moviéndose, los ancestros comenzaron a decir que parecía que estuviera haciendo Mapalé, pescado que aquí en este país estaba identificado como “chivo cabezón”.

Los esclavos transportados desde diferentes tierras africanas hasta América, usualmente no procedían del mismo lugar; por lo que hablaban lenguas distintas, diferían en creencias religiosas, historia y por supuesto manifestaciones artísticas. Ante lo que debían reaccionar de manera instintiva frente al terror, dolor, flagelación y terribles características de la prisión o peor, pero a la vez encontrar respuestas de lo que significa preservar su propia cultura y hacer una presentación adecuada la las siguientes generaciones allí nacientes. Las barbaries del yugo español en Cartagena, obligaba a reuniones clandestinas. Desde el siglo XV cuando llegaron los primeros embarques de esclavos, estos eran llamados de dos maneras:

  • Cimarrones, porque se escapaban de las minas, casas de los amos, haciendas, etc.
  • Bozales, porque escapaban en el momento del desembarco.

Aquí un poco de educación, ¿sabes de qué territorio traían a los esclavos? En su mayoría eran pertenecientes a la familia Bantú; oriundos de territorios que actualmente comprenden los países de Camerún, Gabón, Angola y República Democrática del Congo. Todos ahora colombianos.

Estatua de Benkos en la que levanta el brazo derecho completamente
Estatua de Benkos en pleno centro del pueblo de Palenque.

La tarde de liberto

Hay quienes afirman que el Mapalé inició su historia en las murallas y los vientos de Cartagena, en el departamento de Bolívar (plena región caribe). Señalando que los saltos y varias expresiones de este ritmo, fueron influenciados por los latigazos de sus esclavistas, una de las razones por las que también los preferían ligeros de vestuario, así los sentían más y podrían rendir en su trabajo.

Aun con todo esto, hubo momentos de flexibilidad de parte de los amos; la corona española manejaba un proceso de humanización con los indígenas y esclavos. En el que transmitían enseñanzas católicas para homogeneizar el pensamiento de las poblaciones, dándoles autorización para formar parte dentro de las fiestas religiosas. Cada 2 de febrero se celebraba la virgen de la Candelaria en Cartagena y se dictaminó “tarde de liberto”, espacio en el que los esclavos podían salir a la calle con su música fiestas y costumbres características, podían exponer su vestimenta y tenían su espacio para hacer su presentación, coreografía y bailes propios de cada región; un festival completo de la raza negra, tal presentación fue el abuelo de lo que en unos años se conocería como el carnaval de Barranquilla.

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Libertad y preservación de las costumbres

Benkos Biohó, figura de las culturas africanas llegadas a América y fundador del Palenque de San Basilio, trazó el camino hacia la tierra prometida con una fuerte convicción libertaria, en la que muchos esclavos que recién llegaban al caribe, empezaban a rumorar sobre esa tierra, y era el sitio al que huían aun a costa de sus propias vidas, que preferían sacrificar en vez de ser esclavos.

“En el peinado de una mujer podía mostrarse una ruta que llevaba hacia el Palenque. También tres golpes a un tambor o a una mesa podrían ser la indicación de que era el momento preciso para emprender la huida”.
Angelica Herrera

Varios bailarines haciendo coreografía de mapalé
La característica vestimenta del Mapalé.

Lo que representa el vestuario del Mapalé

El Mapalé es un ritmo musical ya muy arraigado a la cultura de Colombia. se baila en diferentes regiones y zonas del país. El vestuario del Caribe al pacífico puede variar un poco, aunque se conserva una esencia y características particulares. Normalmente adornado con muchos colores y mantiene la herencia africana, otorgándole un carácter sexual al baile y una exigencia particular para quien lo baila, que se conservan, aunque ha evolucionado hasta el día de hoy con mucho frenesí.

Las mujeres por lo general usan vestido muy corto y ceñido al cuerpo, con una falda de volantes y flequillos para lucir el movimiento de las caderas y blusa con mangas cortas. Lo complementan con adornos en los hombros tipo arandela, turbante o flores en la cabeza y van normalmente descalzas.

La vestimenta de los hombres generalmente usa pantalón arremangado hasta las rodillas cual, si de un pescador se tratase y camisa con mangas arremangadas hasta el codo. Se complementan así mismo con volantes de colores vivos hasta la muñeca la cabeza cubierta con un paño rectangular y para la danza o la fiesta generalmente van descalzo.

Sin duda el sonido musical de un buen tambor en el departamento en que te encuentres, va a zumbar en tus oídos haciéndote un llamado para el movimiento del cuerpo, no te pierdas esta oportunidad y sumérgete en el mundo de la africanidad, encuentra en Superprof a tu profe adecuado para tus clases de Mapalé.

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Ismael

Soy guitarrista y docente de música. Publico artículos web y ademas me gusta mucho dedicarme a mi profesión interpretando en agrupaciones de música principalmente tradicional Colombiana, Mexicana, grupos de rock-pop y como solista.